Richard Branson completa con éxito el vuelo al espacio con Virgin Galactic

El primer vuelo de prueba con tripulación completa del servicio Virgin Galactic se lanzó el domingo.

Andrew Griffin
domingo 11 julio 2021 23:41
Virgin Galactic logra su tercer vuelo de prueba al espacio
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Richard Branson ha tocado con éxito el borde del espacio a bordo de un vuelo de Virgin Galactic.

El jefe de Virgin fue llevado a bordo del avión espacial de su compañía en su primera prueba con tripulación completa.

Además de representar un éxito, y un gran golpe publicitario, para la compañía, también significó que Branson venció al multimillonario Jeff Bezos en el espacio. El fundador de Amazon realizará un viaje similar el 20 de julio, a bordo de una de sus propias naves espaciales Blue Origin.

Blue Origin ha argumentado que el viaje de Branson no cuenta realmente como un viaje al espacio, ya que no cruzó la línea de Kármán que generalmente define la frontera del espacio. El avión espacial Unity de Branson y Virgin Galactic alcanzó una altura máxima de unos 280 mil pies, o 55 millas, antes de deslizarse de regreso a la Tierra.

"Diecisiete años de arduo trabajo para llegar tan lejos", dijo un jubiloso Branson mientras felicitaba a su equipo por el viaje de regreso.

Branson se convirtió en la primera persona en despegar en su propia nave espacial, superando a Bezos por nueve días. También se convirtió en el segundo septuagenario en ser lanzado al espacio. (John Glenn voló en el transbordador espacial Discovery a los 77 años en 1998).

Con alrededor de 500 personas observando, incluida la esposa, los hijos y los nietos de Branson, un avión de doble fuselaje con su avión espacial unido debajo despegó en la primera etapa del vuelo.

El avión espacial luego se separó de la nave nodriza a una altitud de aproximadamente 44 mil 880 pies, o 8.5 millas, y encendió su motor, alcanzando el borde del espacio. Todo el vuelo de ida y vuelta a bordo del elegante barco blanco, llamado Unity, tomó poco menos de 15 minutos.

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Virgin Galactic realizó tres vuelos de prueba previos al espacio con tripulaciones de solo dos o tres.

Se suponía que el extravagante fundador de Virgin Atlantic Airways, nacido en Londres, no volaría hasta finales de este verano. Pero se asignó a sí mismo a un vuelo anterior después de que Bezos anunciara planes para viajar en su propio cohete al espacio desde Texas el 20 de julio, el 52 aniversario del aterrizaje lunar del Apolo 11.

Branson, que ha practicado kitesurf en el Canal de la Mancha e intentó dar la vuelta al mundo en un globo aerostático, negó que estuviera tratando de vencer a Bezos.

Otro de los principales rivales de Branson en la carrera del turismo espacial entre los hombres más ricos del mundo, Elon Musk de SpaceX, llegó a Nuevo México para presenciar el vuelo y le deseó a Branson a través de Twitter: "¡Buena suerte!"

Bezos también envió sus deseos de un vuelo seguro y exitoso, aunque también recurrió a Twitter para enumerar las formas en que cree que los viajes de su compañía serán mejores.

La compañía Blue Origin de Bezos tiene la intención de enviar turistas más allá de la llamada línea Karman, a 62 millas (100 km) sobre la Tierra, que es reconocida por las federaciones internacionales de aviación y aeroespacial como el umbral del espacio.

Pero la NASA, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, la Administración Federal de Aviación y algunos astrofísicos consideran que el límite entre la atmósfera y el espacio comienza a 50 millas (80 km) de altura.

Los riesgos para Branson y su tripulación se subrayaron en 2007 cuando una prueba de motor de cohete en el desierto de Mojave de California dejó tres trabajadores muertos, y en 2014, cuando un avión cohete Virgin Galactic se rompió durante un vuelo de prueba, matando a un piloto e hiriendo gravemente al otro.

Siempre el showman, Branson insistió en una transmisión en vivo global del vuelo del domingo por la mañana e invitó a celebridades y exastronautas de la estación espacial a la base de Spaceport America de la compañía en Nuevo México.

El cantante de R&B Khalid estuvo presente para interpretar su nuevo sencillo “New Normal”, un guiño al amanecer del turismo espacial, mientras que el presentador de CBSLate Show, Stephen Colbert, se desempeñó como maestro de ceremonias del evento.

Virgin Galactic ya tiene más de 600 reservas de posibles turistas espaciales, con boletos que inicialmente cuestan 250 mil dólares cada uno. Blue Origin está esperando el vuelo de Bezos antes de anunciar los precios de sus boletos.

Si bien el propio Musk no se ha comprometido a ir al espacio en el corto plazo, SpaceX de Musk, que ya está enviando astronautas a la Estación Espacial Internacional para la NASA y está construyendo naves lunares y marcianas, también compite por los dólares del turismo espacial. Pero sus cápsulas harán más que hacer breves incursiones hacia arriba y hacia abajo; entrarán en órbita alrededor de la Tierra, con asientos que costarán millones. Su primer vuelo privado está programado para septiembre.

“Hay un horizonte completamente nuevo ahí afuera, nuevas oportunidades, nuevos destinos”, dijo el ex astronauta de la NASA Chris Ferguson, quien comandó el último vuelo del transbordador hace 10 años. Ahora trabaja para Boeing, que está probando su propia cápsula espacial.

"Esto es realmente como el advenimiento de los viajes aéreos comerciales, solo 100 años después", agregó Ferguson. "Hay mucho esperando entre bastidores".

Información adicional de Associated Press